元宇宙发展状况与风险分析

元宇宙将成为数字经济时代的新型社会生态,元宇宙带动的技术进步具有很强的溢出效应,对于提升中国创新科技水平和能力有巨大的推动作用。然而,元宇宙是一个全新的社会建构,这场深刻的变革将涉及到生产力、生产关系和社会政治经济形态等各个方面,不可能一蹴而就。我们应该认识到,推动元宇宙发展的任何短期行为不仅无法达到预期目标,还会造成混乱和扭曲,冲击现有社会秩序。元宇宙在实体产业和企业方面的应用,使其成为推动经济结构升级和企业数字化转型的重要推动力。

3月1日,一名女子在西班牙巴塞罗那2022世界移动通信大会上通过虚拟现实技术在“元宇宙”中体验音乐会。

“元宇宙”这个说法是20年前科幻作家尼尔·斯蒂芬森在一本小说里虚构的概念,2020年有一些自由派经济学者再次提起,并得到游戏业投资者的响应,元宇宙第一股“Roblox”于去年三月在纽交所上市,市值一度超过400亿美元。社交巨头脸书公司(Facebook)高调宣布改名为Meta,掀起了舆论热潮。元宇宙现在已成为网络科技界讨论的焦点,一些地方政府表示要积极推进其发展,企业也纷纷在研究和介入其中。

元宇宙尚无清晰完整的定义。有人提出元宇宙是一个集体虚拟共享空间,是架构于现实逻辑之上的超大虚拟空间,由虚拟增强的物理现实和物理持久性虚拟空间融合创建。也有人认为元宇宙包含了现实世界和上述虚拟世界或者以这个虚拟世界为主要平台的现实世界与虚拟世界的融合空间。目前,对元宇宙这个虚拟世界的共识是其包括建立在区块链算法和规则之上的社交平台、建立在区块链数字货币基础之上的经济系统以及建立在区块链技术之上由用户生产知识的内容平台。

从技术架构上看,元宇宙需要以下技术加以支撑。一是提供元宇宙体验的硬件入口,如扩展现实技术(XR)、全息影像技术、传感技术等;二是支持元宇宙网络平稳运行的基础设施,如第五代通信技术(5G)、云计算和边缘计算等;三是大数据人工智能、游戏引擎、开发工具、数字孪生和区块链技术等底层技术。这些技术基本属于新一代信息科技范畴。因此,元宇宙的发展在很大程度上取决于这些技术的成熟和应用。既有直接面对消费者的场景应用,也有产业层面的应用,分别被称作消费元宇宙和产业元宇宙。

元宇宙离不开现实世界,一个最简单的理解是其能源供应必须来自外部。作为生产要素之一的算力,无法在断电的情况下取得。人类物质生活基本需求也无法被虚拟数字产品替代,仍由元宇宙之外的经济活动提供。人类在基本物质需求得到满足之后,精神需求迅速增长,元宇宙满足了这部分需求,一部分在现实世界无法参与的活动可以参与了,一些无法实现的体验也可以体验到。因此,虚拟数字产品满足的是精神需求,不是物质需求,精神生活无论怎样精彩丰富也无法上升到事关人类生存的高度。

人类物质生活仍主要在元宇宙之外进行。元宇宙是现实世界的延伸和拓展,将为人们获取更加丰富多彩的精神满足,增强人类感知、探索和链接外界的能力。虚拟数字世界是真实物理世界的扩展,是对现实世界的数字化映射,能让人类在数字世界中更有效地完成协作和创新,提升现实世界的公平和效率。它不是另一个平行世界,即后者可能永远无法实现前者的全部功能,更不可能替代前者。虚拟数字空间也不是一个可以自我满足的经济环境,目前尚未出现完全可以在虚拟数字经济圈里独立运营的商业模式。虚拟数字空间的产品创造和交易产生的盈利,仍需要先兑换成法定货币,才能用于满足物质需求。例如,游戏币受限于法律规定,在国内不能直接兑换,元宇宙经济和现实经济的边界并未实际形成,其相互影响也需要进一步观察和研究。

元宇宙和其他高新技术一样会经历一个演进发展过程,即从泡沫逐渐变大、破灭、重生和稳健发展等阶段。根据市场研究机构高德纳(Gartner)的研究结果,元宇宙目前处于泡沫化炒作阶段,也即第一发展阶段,必然会在未来某个时点达到炒作顶点,然后跌落到谷底。这个阶段有可能推动虚拟现实(VR)设备、元宇宙游戏和社交等应用快速成型,为元宇宙再次重生奠定产业基础。而在走出低谷之后的稳健发展阶段,可能会出现产业元宇宙和消费元宇宙齐头并进的发展趋势,届时将会对实体经济产生更显著的积极影响。元宇宙基础设施、核心技术及其应用是目前元宇宙投资热潮的主流。

从产业发展顺序来看,元宇宙的发展有赖于基础设施的完善,XR交互设备、网络建设以及人工智能(AI)算力、引擎及非同质化代币(NFT)等。虚拟现实技术和数字孪生技术可以打通虚实世界。XR技术的发展是实现元宇宙实时和真实特性的基础,其中VR、增强现实技术(AR)、混合现实技术(MR)可以突破互联网的二维空间限制,实现全媒体三维空间体验。这是用于打破虚实边界的技术,通过多个感官的深度参与提高人机交互能力、身份转换的新鲜感和现场沉浸感。由于5G解决了之前硬件无法突破的流量、宽带和响应速度等限制,所以,中短期最有投资前景的技术和产业领域主要是基于5G和XR技术在研发、教育、商业服务与体验、游戏、虚拟办公、社交、影视文娱、旅游等方面的应用。

中国发展元宇宙的潜力在于用户基数大,而且有强大的新基建支持。基于消费和社交互联网发展优势,目前主要互联网平台企业都在布局元宇宙,如收购VR设备、元宇宙游戏设计企业,自建元宇宙社交平台,借助数字人进行企业形象展示和宣传等。国内产业元宇宙尚未看到有代表性的企业案例,提出以产业元宇宙为主打的企业不多,华为公司较有竞争力。而消费元宇宙则具备发展潜力,如百度开发元宇宙虚拟社交平台,腾讯计划以游戏切入布局元宇宙等。

一些互联网企业将元宇宙视为未来更大的流量入口。这类企业希望改进已有应用程序和社交模式,从而创造新的增量市场。有分析师认为,互联网企业会在游戏、社交、会议、教育、娱乐等方面布局,以实现增进用户体验的方式将已有用户吸引至新平台上。元宇宙游戏和社交是应用层发展最快的细分领域。基于游戏社区的用户生产内容(UGC)的激励体系较为成熟,内容创造方面的技术门槛正在降低。元宇宙社交目前只是非常初级的应用,如公众号打赏、直播间刷礼物、带货、网赚等均已经成为常用的从虚拟世界变现的方式。全国首个超写实数字人AYAYI在小红书亮相时,首发帖阅读量近300万,一夜涨粉近4万,涨粉量打破了真人关键意见领袖(KOL)潮流社区历史之最,并得到娇兰、巴宝莉等品牌方认可。

在监管方面,现在明确规定区块链加密币的交易和投资是禁止的,不支持与法定货币的兑换。NFT、去中心化自治组织(DAO)和去中心化金融(DeFi)等尚未被大众所知,也没有制订相关标准和法规。

对发展元宇宙态度较积极的国家有韩国、美国、新加坡、新西兰等。韩国发布了由政府主导的元宇宙计划;日本成立了元宇宙协会,帮助企业开展活动;美国国会举行了听证会,关注美国能否在发展元宇宙方面占据有利地位。美国证监会认定DAO符合1933年《证券法》和1934年《证券交易法》对“证券”的定义,怀俄明州宣布DAO从2021年7月起,可以注册为有限责任公司。对于NFT和DeFi,也只是处于监管研究和探讨阶段,未出台明确的规则。整体来看,日、韩、新加坡等亚洲国家比欧美更主动,后者因为更关注数据信息保护和隐私,来自政府层面的推进较少。

美国有目前全球用户数量最大的互联网企业,在消费元宇宙方面有坚实基础。作为消费元宇宙的领头企业。以脸书公司为例,该公司计划5年内转型为一家元宇宙公司,在元宇宙硬件领域早有布局且市场份额大,也投资了一些VR内容和游戏企业。美国在部分核心技术,如硬件入口及操作系统、后端基建、底层架构以及人工智能技术上具有较强的竞争力;从应用层面来看,美国在工业设计等驱动工业生产应用效率提升的方向上发展空间很大。

产业元宇宙以微软公司为例,该公司正致力于构建“企业元宇宙”,包含MR技术、微软低代码(Microsoft Power)平台、人工智能与自动化系统、数据服务与预测分析工具、实时地图、数字孪生、物联网技术等。本质上是在该公司云计算产品基础上,通过数字孪生、MR和元宇宙应用程序实现了物理与数字的真实融合。另外,图形芯片制造商英伟达公司已推出全球首个为元宇宙建立的基础模拟平台,被称作“工程师的元宇宙”;苹果公司则收购VR直播公司(NextVR),入局元宇宙硬件行业。

基于大数据人工智能和物联网之上的数字孪生技术是另一个快速发展的领域。工业方面可以用于全面计划、持续评估以及对制造工厂的优化提升。例如,用数字模型网络替代整个物理工厂的数字工厂。民用方面可以用于模拟数字世界,人们只需坐在家里就可以远距离观测和控制实物,还能完成一些现实世界里无法完成的实验。例如,啤酒酿造企业百威英博在全球有200多家酿造工厂和15万名员工,通过使用数字孪生、MR和AI技术,为所有工厂建立了对应的数字工厂(数字孪生体)。生产、销售、供应链、能源和安全的信息,都时刻在工厂和数字孪生体之间流动交互。这家工厂的工作人员可以通过可穿戴设备在数字工厂中穿梭,检查和操作各种机器,接受实时信息流反馈,并随时做出决策。

在经济范畴里,我们可以把元宇宙相关的经济活动看作是数字经济的一个子集,主要包括数字产品的创造、交易和消费等所有在虚拟数字世界中进行的经济活动。在现实物理世界里以法定货币进行生产、销售和消费活动的经济被称作现实经济;虚拟数字世界里的元宇宙经济则归入虚拟数字经济之类。作为一种经济生态,元宇宙中包含的金融活动具备风险,应接受金融监管;而作为一种社会形态,则存在伦理、法律、意识形态等方面的风险关注点。

元宇宙里存在商品交易市场和金融资本市场,其主要模式是去中心化的点对点交易。类似去中心的其他数字资产如加密数字币等,和元宇宙挂钩的数字商品和数字资产也出现了明显的炒作投机问题。

虚拟数字商品价格也是由供求关系决定的。虚拟数字商品主要用来满足消费者精神层面的需求,有人认为是共识决定了这类商品的需求。例如,有机构对3000多名来自中美英的消费者做了数字产品的消费意愿调研,结果显示:参与者愿意支付平均2900多美元购买一只数码手提包,愿意购买的数码艺术品均价为9000美元,愿意为购买数码房屋支付不低于76000美元。热门游戏阿蟹(Axie)的AXS币从2021年2月的0.9美元上涨至8月末的68.2美元。与实体商品相比,仅从成本角度计算,这些数字商品价格明显偏高,价格上涨速度偏快。

数字资产泡沫程度比数字商品通胀程度更严重。去中心化的公有链技术尚不成熟,当链上治理或市场共识崩溃时,其代币(Token)的价值可能瞬间归零,此时形成的数字资产或财富损失可能会对虚拟数字社会造成重大冲击。以2003年林登实验室推出了具有元宇宙雏形的《第二人生》为例。用户有自己的虚拟身份,还能创建组织和商品,同时使用一种叫林登的货币进行各种交易。2006年,林登币可与美元互换,用户规模迅速膨胀,平台开始超发林登币,引发了剧烈通胀,摧毁了《第二人生》的虚拟世界。

NFT是一种区块链加密币,作为可锚定现实世界中物品的数字凭证,能映射到特定资产上,将该资产的相关权利、历史交易信息等记录在智能合约中,并在对应的区块链上生成一个无法篡改的独特编码。目前,NFT作为数字藏品有较高的接受度,数字原生的藏品市场也出现了明显泡沫化现象。美国艺术家迈克·温克尔曼(Beeple)的NFT作品《每一天:前5000天》(《Everydays: The First 5000 Days》)拍卖价格近7000万美元。一些难以按照现有艺术标准判定的NFT价格达到令人不解的水平;2021年3月,第一个数码房地产“火星屋“(Mars House)以50万美元售出;2021年6月,Axie的9块虚拟土地以888.25以太坊的高价(约为150万美元)出售;2021年7月,沙盒游戏(Sandbox)上面积超过530万“24×24的点阵”的虚拟土地以近88万美元的价格出售。

由于去中心化技术本身特性,对虚拟数字商品或数字资产交易的监控和管理难度较高,可能会造成差距极大的收益分配分布。这类分配机制如果取代了现实经济分配机制,将造成更悬殊的贫富差距。国内在法律上禁止同质化区块链加密币,如比特币、以太坊等流通和交易。NFT基于同类技术,国内不支持其公开交易,尚未被定性和监管。

目前,一些专家认为元宇宙整体是去中心化的,因而需要去中心化金融来构建其金融体系。DeFi是一类去中心化金融服务,一般是指基于智能合约平台构建的加密数字资产、金融类智能合约(协议)。DeFi目前在国外已初具规模,实现的主要金融应用包括开放借贷协议、去中心化交易所、去中心化自治组织、聚合收益理财、稳定币、NFT等。然而,DeFi并不是一个可以在传统金融体系之外完全独立运行的系统,也无法完全避开一些传统金融采用的信用风险控制方法,如用DeFi借贷仍需要超额抵押才能进行。智能合约有很多基本金融场景还无法处理,如债务偿付或不完全契约,需要监控DeFi运行风险。有些传统金融可以做的业务,如无抵押贷款和按揭贷款等,DeFi还无法实施。

DeFi属于高风险领域,不仅有在传统金融上表现较不明显的技术风险,还有流动性风险、市场风险、操作风险等。DeFi的处理速度和节奏都比传统金融更快,违法者利用掌握的技术优势很容易给普通用户造成重大损失。DeFi总锁仓资产价值经常出现突然暴跌。而且,由于无法在DeFi协议中强制执行了解客户(KYC)或反洗钱(AML)规则,DeFi对金融监管提出了新的更高要求。

传统金融存在的其他一些风险因素,同样也体现在DeFi中。DeFi并没有因为区块链的去信任设计而能够完全避免信用风险,一些外部信息在DeFi中无法分辨真伪,如价格预言机需要外部信息输入,这类信息容易被操纵;智能合约无法处理DeFi中债权方因还款地址无法履行还款义务而损失的情况,只能依靠超额资产抵押。运营风险也是存在的,一些项目在吸引了大量关注的一两天后就失败了。这些失败无疑也增加了项目方和用户的法律和信誉风险。

随着元宇宙软硬件的发展,人们必然会将一部分生活场景放在虚拟世界之中,元宇宙将成为社会生活的一部分,在文化、政治、法律、伦理道德等方面也将产生难以估量的影响。元宇宙价值观是“共治,共创、共享”,目前“共享、共创”都可以做到,但没有实现“共治”的应用案例,需要解决在多大程度上达成去中心化以及相应的治理体系该如何构建的问题。

对于完全去中心化的元宇宙来说,DAO是基本单元。以商业为例,与股权制组织不同的是,个人可以通过提供服务或购买股份的方式参与组织。DAO内部需要形成共识,基于共识的规则将通过代码成为开源的算法,符合图灵完备要求的智能合约将自动执行组织推动的事务,整个过程无需人的干预和管理,参与者会自动获得分红收益。这种组织形态可能对于特定活动是适宜的,但并不存在普适性。目前智能合约并不能有效行使全部的治理功能,仍需要强大的链下治理,即需要验证真实身份,通过诚信记录建立信任和声誉,依靠现实社会的法律法规提供保障。过度依赖链上治理有很大的弊病,比如很多项目一开始就是由中心化团队开发的,尽管定位于去中心化,但随着时间的推移,参与者可能会基于自身利益结成不同的利益群体。

元宇宙也可能带来一些新的社会问题。西方社会更侧重于关注隐私、个人数据安全、伪造现实场景活动的深度造假、心理健康和沉迷问题,尤其是在儿童身心健康等方面。例如,元宇宙的高沉浸式体验可能对青少年成长带来消极影响。另外,部分成年人长期沉浸于打造理想化生活氛围的元宇宙之中,其认知和行为可能与现实世界的人们脱节。

虚拟数字世界将成为人类生存的第二空间,提供另一维度下的全新生活,并赋予人们虚拟身份,形成与现实社会迥然有别的双轨社会关系。在虚实边界的灰色地带,亦将产生规则、秩序、法律、权力结构、治理体系、分配逻辑、组织形态和虚实混淆等问题。虚拟数字人是真人在元宇宙的化身,虚拟数字世界和现实世界强烈反差造成的不满、憎恨以及对人们婚恋、生育、人际关系、心理精神健康、生产与消费的影响,都将随着元宇宙的发展凸显出来。

我们既要拥抱元宇宙,又不能盲目地接受西化的元宇宙价值观。在此背景下,对于发展符合中国社会政治经济约束条件的元宇宙,需关注以下三个方面。

一是现实世界既有中心化也有去中心化的应用场景,但很少有绝对的中心化或去中心化。两种结构各有优点,在基础层(数据和技术)加强去中心化,以建立比中心化更透明、稳定、易监控防范风险和风险隔离的系统环境;而在应用层推进联盟链、区块链技术应用,在充分利用基础层提供的良好治理结构基础上,在虚拟空间复刻现实社会的社会生态结构和人类行为准则。不应以100%去中心化为目标,要客观判断元宇宙现实匹配度或实现程度(广度)的达成目标,不必超前追求去中心化程度。因为这将是漫长的社会演变,技术应服务于此进程。

二是去中心化技术不限于区块链。区块链技术本身也在不断发展迭代,现有的瓶颈问题或能通过更好的技术逐步加以解决。元宇宙带动的技术进步具有很强的溢出效应,对于提升中国创新科技水平和能力有巨大推动作用。发展元宇宙应将主要力量放在基础设施和关键核心技术方面,取得自主知识产权。在商业投资方面,除了技术路线的选择需注意技术发展的成熟程度,投资机构还应重点关注与科技伦理相关的政策风险,尤其是内容设计、数据隐私保护等方面应遵循相关部门有关未成年人保护、沉溺上瘾、意识形态、信息安全等指引,以免误投而造成重大损失。

三是紧跟元宇宙发展前沿动态,不要落后掉队。相关部门应对虚拟数字资产属性和使用进行规范,不应全面否定区块链Token在虚拟数字经济中的价值以及禁止个体在应用方面的创新尝试;应推动数字人民币在虚拟数字经济中的使用,发挥数字人民币在金融供给侧改革中的先锋作用;构建基于其上的数字化证券(STO)运行体系,充分发挥数字金融市场对数字经济的支撑和赋能作用。

(作者郑磊为宝新金融首席经济学家;作者郑扬洋为国际新经济研究院助理研究员)